Julie Palma Engels

Julie Palma English, souvenez-vous de ce nom. Depuis une fantastique maison art déco à Sint-Genesius-Rode, l'architecte travaille sur des réalisations haut de gamme de classe internationale. 'J'ai une aversion pour la routine.

Julie Palma Engels vit et travaille dans une maison Art déco magnifiquement rénovée à Sint-Genesius-Rode, à trois rues de l'endroit où elle a grandi. Si vous ne connaissez pas le CV de l'architecte, vous vous douterez qu'elle est un peu stable. Mais ce n'est en aucun cas le cas. Avant de s'installer à Bruxelles, la globe-trotter a vécu respectivement à Chicago et à Londres. De là, elle a conçu des maisons pour ses clients privés en Belgique.

Et en même temps, elle s'est inspirée des projets de son mari : Jo Palma. Architecte portugais-canadien spécialisé dans les projets gigantesques, tels que les tours résidentielles de Manhattan ou le quartier général de la police à Miami, il a travaillé pour SOM, le bureau d'architectes qui a conçu le nouveau bâtiment de l'OTAN à Bruxelles.Jo Palma a commencé sa carrière avec l'architecte portugais Álvaro Siza, après quoi il a travaillé pour le bureau britannique Foster + Partners, avec lequel il a conçu le Reichstag de Berlin. Mais c'est chez Skidmore, Owings & Merrill (SOM), le bureau américain où il a été directeur du design pendant 16 ans dans les uccursales de Chicago et de Londres, qu'il a acquis le plus d'expérience dans l'architecture d'entreprise XL. C'est là qu'il a rencontré l'architecte belge Julie Engels. Heureusement, c'est là que l'on travaille en grandes équipes. Cette adrénaline constante, j'en ai eu un coup de fouet. J'avais 20 hommes sous mes ordres", dit-elle.

Ce que vous voyez, c'est ce que vous obtenez

Il y a deux ans, Jo Palma a créé sa propre agence avec environ 25 employés et des bureaux à Chicago, Londres, Miami et bientôt New York. Son prédécesseur Julie a continué à diriger son propre bureau, Studio P Architects, mais depuis Bruxelles. Lorsque nous vivions à Chicago, j'avais déjà ma propre agence de design. J'avais l'habitude de dessiner à la table de la cuisine. Si j'avais une réunion sur skype avec un de mes clients en Belgique, il arrivait que mes enfants entrent en scène. Ce n'était pas dérangeant, c'était désarmant : ces clients ont vu que j'étais même un être humain, qui devait trouver un équilibre entre vie et travail. En fait, Julie vivait à Londres avec son mari et sa famille et suivait tous leurs projets à partir de là. Lorsque l'architecte de Sint-Genesius-Rode a vu par hasard un panneau "à vendre" près de la maison de ses parents, sa curiosité a été éveillée. La villa des années trente s'est avérée être un atelier protégé, qui avait été assez mal reconstruit au fil des ans. Sans effacer les éléments authentiques, l'architecte a dépouillé la maison en une luxueuse demeure familiale, qui abrite également son bureau. L'atmosphère de l'entre-deux-guerres est encore très tangible dans la maison, grâce à des ferronneries restaurées, de beaux parquets et de luxueuses portes intérieures en bois tropical. Avec le budget d'une petite maison à Londres, nous avons pu acheter une grande maison ici et la rénover complètement. Le choix a été fait rapidement", déclare Julie Palma Engels. Mon mari est également soulagé. Il fait presque deux mètres. Lorsqu'il a vu la hauteur des plafonds de cette maison, il a été très impressionné. À Londres, il a à peine pu entrer dans ces minuscules appartements. Aujourd'hui, il fait la navette entre Bruxelles et Chicago et le reste du monde, où il a des chantiers ou des équipes".

Aversion pour la routine

Une conversation avec l'anglais n'est pas un discours architectural ordinaire plein de jargon creux ou de radotages pseudo-philosophiques sur la lumière et l'espace. Non, Julie est à l'essentiel, ad rem, drôle et plutôt agitée. Et cela alors que l'architecture est une profession qui demande beaucoup de patience. Un projet dure environ un an et demi. Et il faut toute une vie pour se construire une carrière. Plus vous êtes âgé, plus vous avez de connaissances et d'expérience en tant qu'architecte. Je ne veux pas atteindre le sommet trop tôt, car si vous réussissez rapidement, vous vous reposerez sur vos lauriers trop tôt.

Silence est un euphémisme, car sur le plan professionnel, l'ambitieux architecte bruxellois poussait déjà l'accélérateur. Il y a beaucoup d'architectes qui, à 40 ans, peuvent rêver de ce qu'ils ont déjà réalisé avec Studio P Architects : des bâtiments commerciaux, mais surtout des appartements et des maisons haut de gamme, jusqu'à Ibiza. Je ne veux pas me limiter à la Belgique, dit-elle, nous sommes ici avec trop de poissons dans le même étang. Tout le monde se connaît. Il n'est pas si difficile de devenir un grand nom ici. À l'étranger, la concurrence est beaucoup plus forte. Le plus grand écueil est de se répéter en tant qu'architecte. J'ai une aversion pour la routine. Si mes employés conçoivent des détails, que nous avons déjà utilisés dans une autre réalisation, je demande de recommencer à zéro. Avant même que vous ne vous en rendiez compte, vous êtes dans un schéma et vous faites votre travail de bande. Alors que le travail créatif de conception est la phase la plus heureuse du processus".

Haute couture

Un grand nom deviendra très probablement anglais dans son créneau. Elle a un grand réseau, son nom est à propos des langues. Et grâce à son approche audacieuse, elle peut s'occuper des clients les plus exigeants, comme elle l'a déjà prouvé. Mais son style n'est pas totalitaire : elle ne se contente pas d'imposer son esthétique à ses clients. L'architecture ne doit pas être une dictature", pense-t-elle. Le plus important est d'éduquer votre client et de lui expliquer pourquoi vous choisissez pour A et non pour B. Ce n'est pas une question de beauté ou de laideur, car tout dépend de chaque projet. Récemment, un client nous a mis au défi de dessiner une maison avec autant de formes rondes que possible. Avec notre style pur et minimal qui vise l'essentiel, c'était un grand défi. Mais nous avons réussi à concevoir quelque chose que le client et notre agence ont soutenu. Un architecte est comme un styliste : nous aidons les personnes qui ont un certain goût et une certaine silhouette à s'habiller de manière élégante. Mais pour rester dans le domaine de la mode : une personne qui aime Chanel n'ira pas de sitôt faire du shopping à Versace. Il en va de même pour les architectes : chacun a son propre style, que les clients choisissent consciemment. Et le résultat final est toujours de la haute couture sur mesure, souvent même pour le budget du prêt-à-porter. S'il y a un fil conducteur dans mon œuvre, c'est toujours mon approche moderniste. J'aime être inspiré par le travail d'architectes comme Mies Van der Rohe ou Le Corbusier. Je traduis leur langage visuel de manière contemporaine. Les maisons passives aux murs de boue, par exemple, ne sont pas notre spécialité. Mais lorsque nous le faisons, nous nous entourons des "spécialistes et consultants appropriés".

Collection de voitures

En tant que femme, Julie Palma Engels est une franc-tireur dans le segment des architectes haut de gamme. C'est - malheureusement - encore un monde d'hommes, dans lequel elle a conquis sa propre place en un temps relativement court. Je dis toujours que j'ai choisi une profession masculine. Mais quand je suis au chantier naval, je ne me soucie pas des remarques sexistes. Je sais de quoi je parle, alors les beaux-parents doivent m'écouter. D'ailleurs, les clients ne me choisissent pas parce que je suis une femme. Prétendre qu'une femme est meilleure pour concevoir une maison, parce qu'elle a plus d'empathie pour les besoins d'une famille, serait également trop sexiste. Je parle quatre langues, c'est mon grand avantage", dit-elle.

L'intérieur de la maison de Julie Palma est calme, mais dans le jardin, il y a beaucoup d'activité. Des artisans construisent un pavillon de jardin, qui sert de garage pour les voitures de collection. Grâce à un ascenseur, il y a de la place pour huit voitures. Jo Palma est un collectionneur de voitures passionné, qui possède entre autres une Ferrari F40 et une Lamborghini. Mais vous les verrez rarement participer à des événements automobiles, tels que des courses de voitures classiques ou des coureurs "élégance". Ils préfèrent profiter d'une balade en voiture en toute discrétion. L'amour des voitures est dans le sang de Julie. Mes parents sont tous deux actifs dans le secteur automobile . Ils ne sont pas vraiment collectionnés, mais on peut les trouver dans des courses de voitures comme au Mans. Les voitures et l'architecture ont plus en commun que vous ne le pensez".

Photographie par: Birger Stichelbaut - Thomas De Bruyne (Cafeïne.be)