GUY PIETERS

En toute modestie, Guy Pieters dirige l'un des plus grands marchands d'art de notre pays. Une conversation sur le nouveau projet de Christo, son entrée chez Arman et les hypes de l'art contemporain. 'Le cimetière est rempli de personnes soi-disant irremplaçables.

Il est en fait retraité, mais le marchand d'art Guy Pieters (67 ans) ne sait pas comment s'arrêter : "Imaginez que vous soyez obligé d'arrêter de travailler, si vous êtes toujours en bonne santé et ambitieux. Je déteste cela. J'aime toujours faire mon travail. Mais la pression commerciale du passé a heureusement été supprimée", dit-il. Le métier de marchand d'art est heureusement un métier agréable pour vieillir. Leo Castelli, Ernst Beyeler, Konrad Fischer : de nombreux marchands le gardent jusqu'à leur mort. Mais même si la galerie porte son nom, il ne se trouve pas irremplaçable. Je viens de terminer une réunion au cours de laquelle je donne aux membres de l'équipe un peu plus de responsabilités. Le cimetière est rempli de gens qui sont soi-disant irremplaçables".

Le silence n'était pas vraiment à l'ordre du jour de Pieters cette année. Ces derniers mois, il a été très occupé par le dernier projet de Christo : son souhait d'envelopper l'Arc de Triomphe de Paris dans 25000 m² de tissu argenté recyclable. Cela m'a déjà coûté des maux de tête", soupire-t-il. Christo a conçu le projet en 1962. Au départ, il était prévu pour avril 2019, mais il s'est avéré qu'un faucon avait un nid sur le monument. Pour lui permettre de faire éclore les œufs en toute tranquillité, l'intervention a ensuite été reportée à septembre. L'organisation est incroyablement complexe : nous devons prendre en compte le président, la police, la sécurité et le département des monuments et des paysages. Je travaille avec Christo depuis 1984. Sans contrat, uniquement sur la base de la confiance. Et pendant tout ce temps, nous ne nous sommes jamais laissés tomber".

Des galeries partenaires telles que les satellites Pieters ont également ouvert récemment leur Fondation à Saint-Tropez, où quelque 200 amateurs d'art viennent chaque jour. La vie sur la Côte d'Azur est un peu moins stressante et Saint-Tropez est resté un petit village, avec l'authenticité de l'ancienne Knokke. Actuellement, Guy Pieters dirige toujours son empire artistique depuis Laethem-Saint-Martin. Mais à l'avenir, il veut s'installer davantage à Knokke-Heist. C'est là qu'il a ouvert cet été son Office & Storage : un espace de travail et de stockage où les collectionneurs ne sont reçus que sur rendez-vous pour voir discrètement une sélection d'œuvres d'art. Cette pratique rappelle celle des ventes privées dans les grandes maisons de vente aux enchères : les œuvres d'art importantes sont souvent vendues à titre privé, en dehors des ventes aux enchères, de sorte que le vendeur et l'acheteur restent discrets. Guy Pieters est peut-être l'un des plus grands marchands d'art de notre pays, mais il n'a pas l'influence de ces grandes maisons de vente aux enchères. Pas plus que les grandes méga galeries, comme Gagosian, Perrotin ou Zwirner, qui, avec une poignée de filiales dans le monde entier, contrôlent le commerce des chefs-d'œuvre. Néanmoins, Pieters s'est organisé de manière très intelligente depuis Laethem-Saint-Martin : il travaille avec un réseau d'une trentaine de galeries satellites, qui vendent des œuvres de son stock dans le monde entier. Ces partenaires ne sont pas des grands garçons. Mais ce sont des galeries à ancrage local, qui ont un accès direct via un login à mon stock, qui est en ligne. 60 % de notre chiffre d'affaires passe déjà par ces partenaires. Certaines maisons de vente aux enchères sont également connectées à ce système de stock. Sur la terrasse,avec Armán Pieters, il a grandi

dans une famille d'entrepreneurs locaux : sa grand-mère avait un café, son père un marchand de journaux, où il vendait aussi des œuvres d'art. Entre autres choses, des œuvres modernes de peintres des différentes écoles de fin d'études. Guy a poursuivi cette activité, mais a fait le pas vers le monde de l'art international, grâce à sa femme Linda. Cela s'est produit tout à fait par hasard. En vacances dans la ville de Juan-Les-Pins, dans le sud de la France, le couple a commencé à parler à son voisin sur une terrasse. Il se présente comme l'artiste français Armán et les invite dans son atelier le lendemain. Pieters ne le connaissait pas, mais il a réussi à convaincre l'artiste de vendre ses œuvres par son intermédiaire en Belgique. Sans savoir par quoi ils ont commencé, ils ont cherché à Knokke leur propre espace de galerie où ils ont débuté en 1983 avec une exposition personnelle d'Armán. À cette époque, son étoile en France était en déclin, mais grâce aux prix démocratiques de Knokke, Pieters a pu vendre son exposition. Armán était si heureux de ce succès inattendu qu'il a convaincu ses amis artistes Niki de Saint Phalle, César et Jean Tinguely de travailler également avec Pieters.

Grâce à cette série d'artistes, le marchand a acquis une certaine crédibilité. C'est ainsi qu'il a également été
introduit dans le monde de l'art international, notamment par des artistes tels que Karel Appel et Andy Warhol. Ce n'est pas un hasard si Warhol et Picasso sont aujourd'hui les plus grands artistes du monde. S'il n'y a pas d'offre, il n'y a pas de marché. Même si certaines des œuvres de l'école de Latem sont magnifiques, si seules des œuvres très sporadiques sont mises sur le marché, vous ne pourrez jamais servir un marché international. Pas de production, pas de part de marché.

Hypes et corrections de prix

Guy Pieters a une relation ambiguë avec le monde de l'art contemporain. D'une part, il vend également des œuvres de Jan Fabre et de Wim Delvoye, par exemple, d'autre part, il a vu comment les hypers ont dominé ce marché ces dernières années. Aujourd'hui, il semble parfois que l'art contemporain pousse l'art plus classique à l'arrière-plan. Mais il y a 30 ans, c'était l'inverse", sait Pieters. En 1999, Jan Hoet a eu la plus grande difficulté du monde à fonder son Stedelijk Museum of Contemporary Art à Gand. L'art contemporain n'est vraiment à la mode que depuis une bonne trentaine d'années. Outre les musées, un tout nouveau circuit de foires a vu le jour, avec dans leur sillage une génération de collectionneurs qui sont souvent à la fois investisseurs ou spéculateurs. La connaissance historique de ces collectionneurs n'est souvent pas si grande. Par-dessus tout, ils savent ce qui est "à la mode" ou "hors mode". J'ai eu la chance de construire mon succès entre 1982 et 2005 en travaillant avec des artistes établis, qui avaient déjà un certain curriculum dans les années 60 et 70, comme Armán, Tinguely et le Saint Phalle. Les collectionneurs qui m'ont acheté cela à l'époque étaient contents de leurs achats, car ils ont vu que les prix de ces artistes continuaient à augmenter régulièrement. Avec l'art contemporain, l'évolution des prix est beaucoup plus instable.

Regardez Marc Quinn ou Anselm Reyle, des artistes qui ont été incroyablement hypnotisés, mais qui ont subi une sérieuse correction de prix. Aujourd'hui, certains artistes contemporains sont artificiellement soufflés en l'air par leurs galeries. Mais la chute est dure comme le roc, quand le battage publicitaire est terminé. Leur marché n'est pas solide, simplement parce que l'œuvre n'est pas assez puissante. Pour mes artistes, je veux construire une maison avec des fondations, des murs solides et un toit, afin que leur valeur marchande reste stable ou croisse de manière organique", explique Pieters, qui préfère rester aussi loin que possible de ce segment de l'art contemporain. Il admet même qu'il ne connaît pas très bien ce monde. Je ne vais même pas regarder ce que mes collègues exposent chez leurs galeristes contemporains. Je me tiens consciemment à l'écart. Rien qu'à Knokke, il y a 80 galeries. J'ai de bonnes amitiés avec Ronny Van de Velde et Patrick De Brock, mais je préfère me concentrer exclusivement sur ma propre galerie d'art.

Classic Cars

Of Pieters avec sa galerie a écrit l'histoire de l'art montrera l'avenir. Il a certainement eu une influence sur la carrière de certains des grands noms de son écurie. Mais il préfère lui-même balayer son rôle sous le tapis. L'histoire est écrite par les artistes dans leurs ateliers. Les commerçants sont d'une importance secondaire", dit-il. Au fait, je ne serais rien en tant qu'être humain et en tant que commerçant sans ma femme Linda. Nous avons connu de nombreux revers dans notre vie, notamment la perte de notre fils. Mais dans les premières années de la galerie, elle m'a ouvert les yeux sur le marché international de l'art. Pieters lui-même collectionne également l'art moderne et contemporain, qu'il expose à Knokke, Latem et Saint-Tropez. Mais étonnamment, il veut aussi s'aventurer dans un autre domaine de collection : les voitures classiques. Il y a 5 ans, les voitures anciennes étaient le plus grand concurrent de l'art contemporain : tout le monde a commencé à les acheter. Je n'ai jamais eu une grande passion pour les voitures : je conduis une Bentley maintenant, et j'avais l'habitude de conduire une BMW série 7. Maintenant, je me pose, en tant que profane, la question : qu'est-ce qu'une vraie voiture classique digne d'un musée ? Quelle voiture appartient au MoMa à New York ? Je l'ai documenté là-bas depuis des mois maintenant. Et pas avant d'en savoir assez, je vais m'en acheter un.

Photographie par: Birger Stichelbaut